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美国计划“重返月球”,为人类进步还是另有目的?

时间:2017年10月13日 信息来源:参考消息网 点击: 【字体:

美国副总统迈克·彭斯近日明确表示,特朗普政府将指令美国航空航天局将宇航员送上月球,并建立永久性月球基地。消息一出,立刻引起了人们对于美国“重返月球”的再次关注。

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▲10月5日,美国副总统彭斯主持召开了美国国家太空委员会重启后的首次会议并发表讲话,宣布美国宇航员将重返月球。(盖帝图像)


月球是地球唯一的天然卫星。大量研究认为,探索月球对于人类社会的发展有着重要的意义。作为全球航天领域的领头羊以及目前唯一一个成功实现载人登月的国家,美国重新开启探月之旅也在情理之中。


美国“重返月球”计划历经反复


自从56年前美国时任总统肯尼迪在国会上提出在20世纪60年代末把人类送上月球探测的“阿波罗月球探测计划”,美国就开始了对这颗星球的探索。


“阿波罗计划”的任务包括为载人月球飞行作准备,并进行载人月球飞行。1969年7月21日,乘坐“阿波罗11号”飞船的宇航员尼尔·阿姆斯特朗登上月球表面,成为第一个在地球外星体上留下脚印的人类成员。就是在那里,他说出那句不朽的名言:“这是个人迈出的一小步,但却是人类迈出的一大步。”


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▲资料图片:1969年7月21日,阿姆斯特朗在登月舱附近工作。(美国国家航空航天局)


直到1972年,美国先后成功进行了6次载人登月,共有12名宇航员踏上月球,进行各类探测,取回381.7千克月球样品。虽然“阿波罗计划”是冷战时期的产物,但通过与苏联的太空竞赛,美国的确在载人航天、登陆月球、深空探索等方面都取得了丰硕的成果,获得了大量珍贵的月球数据。


随着苏联解体、冷战结束,少了一个强有力的竞争对手,美国用于探索太空的经费也大不如前,多个太空项目被迫推迟或者取消,其中也包括对月球的探索。


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▲资料图片:1972年4月16日,“阿波罗16号”飞向月球。(美国国家航空航天局)


由于认为月球具有重要价值,在小布什执政时期,美国就已经打算“重返月球”。2005年9月14日,美国航空航天局向白宫送交了重返月球的“星座计划”。但奥巴马上台后放弃了该项目,取而代之的是小行星重新定向计划,试图通过小行星登陆火星,绕开月球。


但现在看来,这一步跨得无疑有些勉强。此次特朗普政府“回归月球”,显然是认为把月球作为跳板实施进一步载人深空探测更加可靠。


“重返月球”因觊觎月球资源?


美国之所以此次决定“重返月球”,有其对现实因素的考量。首先,就月球本身而言,其矿产资源丰富,仅铁就可能有上亿吨。通过对从月球上采集的样品进行分析,可以推断月球表面的尘埃中含有大约有55种矿物,其中6种是地球上从未发现的物质。


据推断,月球表面还存在有储量为100万至500万吨的氦-3,氦-3是核聚变反应堆的理想原材料,如果用氦-3取代核聚变中氘,不仅能解决能源危机,还可以大大减少核污染。


同时,月球引力很小,在其上建造发射场向空间发射载荷成本很低;由于没有大气,在那里建造天文台能看得更远、更清楚;如果建造太阳能发电站,效率也将更高。


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▲嫦娥三号探测器拍摄到的月球表面(法新社)


此外,探索月球这样的大型航天活动对于美国经济、科技发展具有巨大的拉动作用。以“阿波罗计划”为例,该计划不仅使美国在与苏联的太空争霸中夺回主动权,更促进了多个领域的技术进步,催生了液体燃料火箭、微波雷达、无线电制导、合成材料、计算机、无线通讯等一大批高科技工业群体。


目前,美国领先于世界的信息、生物、新材料等高技术,相当一部分都来自对“阿波罗计划”相关技术的消化、优化和二次开发。通过该计划取得的4000余项高科技专利和技术被转为民用后,带动了美国整个科技的发展与工业繁荣。其二次开发应用的效益,也远远超过“阿波罗计划”本身所带来的直接经济、社会效益。


有分析称,IBM、惠普、微软、高通等美国商业公司或多或少都受此恩惠而发展起来;而波音和通用电气等公司则直接受益于航天科技的发展;甚至羽绒服、旅游鞋技术也是来自该项目相关技术的民用化。


不排除“一不小心”成功的可能性


有分析认为,此次特朗普政府的探月计划会大体参考先前的“星座计划”,在此基础上予以一定的改进。


根据先前的“星座计划”,短期计划建造新型载人航天器和运载火箭,先把4名宇航员送上月球,并在月球上停留7天;长期计划是在月球建立有人值守的基地,建成后的月球基地上将有探测车和生活区,能够实现电力供应,保证宇航员在月球上长驻180天。在实现每年执行两次载人任务后,于2030年之前建成一个功能齐全的宇航员居留地。


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▲概念图:“星座计划”航天器在地球轨道对接完成后点火离开地球。(维基百科)


根据目前公开的资料,美国新探月计划的首次发射任务或将于2018年下半年进行,不过更倾向于使用不载人的“猎户座”飞船。飞船将在距离月球表面4万英里(约合6.4万公里)的轨道上运行,整个任务约三周。至于长期安排,应该与“星座计划”相似,即寻求在月球建立长期有人值守的基地。


不过,出于对美国“重返月球”如此重大项目的巨额预算从何而来等疑虑,目前舆论对美国此次的探月计划能否顺利实施并不持非常乐观的态度。不过在笔者看来,这个计划也并非完全是天方夜谭。


▲人类对月球的探索还在进行中。(美国国家航空航天局)


首先,从人类发展角度来说,探索与开发月球是人类走出“地球摇篮”必经之路,作为太空探索领域的超级大国,美国并不甘心缺位。


其次,美国已经进行了多次成功登月,具有较为深厚的基础和成熟的技术,再次登月的把握也比较大。


再次,美国在战后能一直走在世界的前列,其在高科技创新领域的投入和勇气不可小觑,如果真能获得政府的大力支持,该计划“一不小心”成功的可能性也并不能排除。


(作者:兰顺正)
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