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马斯克的火星火箭要瘦身,引擎数或减半

时间:2017年07月26日 信息来源:航小宇 点击: 【字体:

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[《科技艺术》(Ars Technica)网站7月24日报道] 太空探索公司创始人马斯克去年对外公布了其拟在20年代用来送人上火星的载人运输系统构想。但那种巨无霸火箭共需设42台“猛禽”发动机,技术难度极高,看上去更像是超离现实的科幻作品,由此带来了一个“小问题”,那就是谁会愿意掏数百亿美元来研制这样一种除了每次送100人去火星之外没什么商业前景的火箭。

马斯克近几个月来似乎意识到了其构想有些过于大胆,表示要针对其中某些技术和资金问题公布一个“修订版”的火星殖民方案。他此前已表示会在9月底在澳大利亚阿德莱德举办的国际宇航大会上介绍其新版构想。而上周末,他在推特上回答提问时就新版构想给出了一个暗示。他写道:“9米直径的火箭与我们现有的厂房相适应……”。这无疑是一个相当重要的暗示,因为他最初公布的“行星际运输系统”(ITS)直径非常之大,达12米。把直径缩小到9米表明马斯克打算取消外圈的21台“猛禽”发动机,从而把全箭发动机数量从42台减至21台。虽然在发射和飞行中管理起来依然会很复杂,但21台发动机看上去无疑更为合理。这样一种火箭还将减少约一半的重量。

即便改成9米直径,这种火星火箭也仍将比太空探索公司3.7米直径的现役“猎鹰”9火箭大出许多,但却将小于阿波罗载人登月所用的“土星”5火箭。直径10米的“土星”5是人类迄今发射使用过的最强大的火箭。对火星火箭进行瘦身表明马斯克可能正屈服于现实。9米直径意味着该箭可在太空探索公司现有的设施生产,从而节省新建一座大得多的工厂所需的费用(实际上,位于路易斯安那州米休德的NASA火箭工厂也能在无需重大改造的情况下用来生产该箭)。改用个头儿较小但运力依然强大的火箭还能带来争取商业和军方发射合同的机会。

最值得注意的是,美国空军眼下正在为20亿美元的一个新火箭研制项目进行第二阶段招标,要求新火箭能满足政府航天发射任务需求。这项工作的目的是要结束美国对俄制RD-180发动机的依赖。本次竞标的研制合同是要建造能在20年代初期到中期执行发射任务的火箭。由此来看,太空探索公司有可能会参加投标,以争取其中部分经费,支持火星火箭全箭或是“猛禽”发动机的研制工作。若成功中标,这将会回答马斯克所面临的一个重要问题,即如何解决火星火箭的巨额费用。还有一个关键问题可能会在今年晚些时候找到答案,那就是太空探索公司能否在飞行过程中对几十台火箭发动机进行有效控制。虽然与火星火箭配置不同,但“重型猎鹰”火箭需在发射过程中对27台“灰背隼”发动机进行协调。若太空探索公司能够在“重型猎鹰”首飞时做到这一点,那么火星火箭21台发动机的控制问题似乎也就没那么难以做到。这次首飞可能会在年内进行。


(作者:佚名)
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