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英国计划建卫星发射场,可行吗?

时间:2017年03月01日 信息来源:科技日报 点击: 【字体:

图片来自网络


英国议会本周发布了“航天法案(Spaceflight Bill)”草案,提议在英国建造卫星发射场,力争最早于2020年前开始运营,让卫星从英国发射升空。据美国《基督教科学箴言报》2月22日报道,专家们表示,建造这一发射场可能会促进英国商业航天产业的发展,但英国要想从卫星发射市场脱颖而出,还需要做很多事情才能迎头赶上甚至后来居上。


英国希望保持领先地位


航天专家、中国航天科工二院二部研究员杨宇光向科技日报记者介绍,英国是继前苏联、美国、法国、日本和中国之后第6个用自制火箭成功发射人造卫星的国家。1971年,英国成功发射人造卫星,此后,英国也发射了多颗卫星,但英国的卫星必须送往美国、俄罗斯或印度等国发射。


现在,鉴于卫星发射已成为一个利润丰厚的新产业,很多人表示,英国应该修建卫星发射场,大力发展和提升本国的发射能力。


英国航空部长塔里克·艾哈迈德勋爵在一份声明中说:“以前,几乎没有一次太空飞行是从英国发射的,我们应该制定富有雄心的计划,让英国提供安全并富有竞争力的太空入口,如此未来40年内才能在新兴的商业太空时代保持前沿和领先地位。”


“立方体卫星”发展迅猛


最近几年,由于卫星元器件和电子技术发展迅速,“块头小”且价格低廉的“立方体卫星(CubeSats)”来势汹汹,催生了一个方兴未艾、利润丰厚的卫星发射和技术市场。杨宇光分析:“因其制造成本低、研制快且应用效果好,成为很多国家竞相研制和发射的对象。”


相关资料显示,2013年全球成功发射了75颗立方体卫星;2014年,全球共发射了162颗立方体卫星,其中有约100颗已投入商业运行;2016年有超过240颗立方体卫星发射。


英国下议院科学和技术委员会去年6月份发布的报告显示,英国也从这一发展势头中受益良多。报告称:“2012年—2013年,英国太空产业的营业额为118亿英镑(约合1144亿元人民币),直接雇佣超过3.5万名员工,其中小型卫星市场的表现尤其‘亮眼’。英国应大力发展这一领域,扩大这种太空服务在商业和公共部门的使用,达成这一目标或能让英国新增数十亿英镑的出口利润,并提供多达10万个技术岗位。”


将出现微小卫星专用火箭


杨宇光说:“此外,目前有些国家正在研制微小卫星专用运载火箭,未来此领域可能提供更为灵活的发射服务。”


尽管日本宇宙航空研究开发机构(JAXA)直径约50公分、高约10米的专门运载超小型卫星的专用火箭1号机,在今年1月15日发射20秒后就失去信号,但日本专家表示,如果其发射成功,将有可能成为发射超小型卫星的新方式。


美国空军首席科学家马克·梅布瑞在其《全球地平线:美国空军全球科技构想》报告中指出,微小卫星将成为未来太空领域“改变游戏规则”的要素之一,特别是“立方体卫星”,将占据更多市场份额,甚至有可能重塑太空工业模式。


英国皇家工程院也表示,英国本土的卫星发射场“有潜力加速低成本太空进入市场的发展;与更小型卫星的研发‘手牵手’同步发展,将这些微小卫星发射升空”。


或采用公私合营方式


去年5月,英国女王伊丽莎白二世向议会建议称,尽管这个卫星发射场可能不会动用公共资金建造,但政府会“减少管理负担”,鼓励更多投资者参与进来。而英国科技部长乔·约翰逊说,他想要英国航天飞行成为“重要的商业产业”。


尽管如此,私人航天部门是否会参与建造这个发射中心,现在仍未可知。不过,国际海事通信卫星组织(Inmarsat)首席运营官鲁伊·平托接受《航空周刊》采访时表示,鼓励卫星发射可能比拥有太空发射场更加重要。


发射回报率哪个会更高


此外,也有人担心,此举会导致英国与欧空局之间的关系变得错综复杂。欧空局拥有22位成员,这一政府间组织独立于欧盟存在。英国计划,即使离开欧洲,也会留在欧空局。


但支持建造这一太空发射场的人士希望,英国交给欧空局的经费大部分留在英国本土。英国下议院几天前公布的报告称:“英国宇航局超过四分之三的经费交给了欧空局,英国也获得了高额回报。但如果能在英国建造一个强大的太空项目,回报可能会更丰富。”


规模和选址还是未知数


针对上述消息,杨宇光说:“英国目前的卫星制造业相当发达,但卫星发射市场与卫星制造市场不一样。发射市场要想良性发展,必须满足几个条件,包括规模和火箭成本等。目前,英国卫星市场能否达到一定的规模,还是个未知数。”


此外,还有发射场的选址问题。杨宇光补充说:“如果在英国本土选址,由于英国纬度太高,比较适合发射太阳同步卫星,发射其他轨道的卫星比较困难;如果在英国海外的低纬度地区选址,那么可发射轨道类型选择余地比较大,而高纬度地区有利发射卫星到极地轨道。”


(作者:刘 霞)
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