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老牌航天巨头“下海”新尝试,ULA启动火箭定制服务

时间:2016年12月02日 信息来源:麻省理工科技评论 点击: 【字体:

北京时间11月30号晚上10点30分,ULA (联合发射联盟)发布了一个可以让你定制火箭的网站 www.rocketbuilder.com。

肯定有人会猜,这是他们恶搞的活动?还是为了增加网站点击量而做的把戏?其实都不是,作为世界最强大的火箭发射公司,ULA的这个火箭定制系统就是为客户提供其旗下的Atlas V(宇宙神5号)火箭发射服务的。

  

2006年12月1日,波音和洛克希德·马丁将各自旗下的航天事业部合并成为ULA。成立10年以来,ULA已经成长为全世界最强大的发射服务提供商。除了执行众多的著名任务之外,其可靠性更是高达到了百分之百,从成立至今的113个任务都是成功的。

其中,明星火箭Atlas V(宇宙神5号)更是家喻户晓,Atlas V强大的优势就在于可定制化,可以从无助推器增加到最多5个;整流罩的直径有4米和5米两个版本,这一切也都为这次火箭定制网站埋下了伏笔。

那我们试着开始定制一个火箭,看看其中的玄机。

第一步是选择发射时间,一般下订单后做出一个火箭需要2年左右的时间。

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第二步是选择轨道。这里有各种各样的轨道样式可以选择,从近地轨道到地球同步转移轨道都可以选择。当然,不同的轨道有着不同的价钱,基本上离地球越远的轨道越贵。在这里,我们就按大多数通信公司或气象卫星会选择的轨道那样,选择地球同步轨道,也就是说卫星绕地球一圈是24个小时。

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第三步就要开始考虑你的卫星了。你的卫星的大小和重量都会影响到你这个火箭的样式和价钱。我们举两个例子。下图分别是重量为1.5吨的小型人造卫星和重量为3.5吨的大型人造卫星,可以看出,越大的卫星对火箭的要求也就越高。


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这里,细心的同学就会发现,Solid Rocket Boosters(固体燃料助推器)的数量有所变化。这就是Atlas V厉害的地方,根据不同重量的卫星可以有不同的定制,实现经济最大化。

可能有人会问,为什么图中的火箭助推器都是奇数,火箭不会不对称吗?其实,Atlas V这个火箭一直都是不对称的,即使是放两个助推器,这两个助推器也不是一左一右刚好平衡的。为什么呢?因为Atlas V最早设计的是没有助推器的,所以第一节火箭的周围布有管线,之后再往上加助推器的时候自然就有些问题。不过靠着调整助推器的角度,火箭在上升的时候并不会一边倒。

第四步就是选择你所需要的服务。

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这个图可能有些难懂,但是基本上就是选择你想要的服务,比如说,你想不想在火箭上放个摄像机,或者你想不想让ULA帮你监控你的卫星状况等等,越高一级的服务也会更贵。

  

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有兴趣的同学可以看看不同服务有什么区别

第五步其实就是总结你所提供的信息,以及告知你使用的是Atlas V 411型火箭(4是指直径为4米的整流罩,中间的1是指一个助推器,最后的1是指运卫星的任务)

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但是这并没有结束。我们可以看到虽然这里写明预计发射价钱需要1亿2500万美元,但是第二项补充说ULA增加的额外6500百万的价值。这其实就是ULA的优势所在,其意味着选择ULA的火箭,你将获得极大的隐性福利。

比如因为Atlas V的可靠性,你的保险金会降低,而且是你的卫星越贵就越明显;Atlas V基本上都是准时发射,最多只会延迟两周时间,相比于其他发射商就会节约很大的时间成本;Atlas V火箭对卫星的损伤是在行业里最低的,不管是起飞过程中的震动,火箭分离时所造成的伤害,或者是送入轨道的精确程度等等,都可以保证卫星的安全可靠,实现卫星寿命的最大化,也就意味着运营商效益的最大化。这一切都是选择ULA的好处。

这样下来我们火箭的净支出就只是6千万美元了,不过不要误会,你一开始还是要支付1亿2500万美元的。不过即使是这个价钱,也是相当便宜的了。

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这就是RocketBuilder这个网站的整个流程,其设计相对来讲并不复杂。虽然目前有很多如Rocket Lab之类的公司也开放了火箭定制服务,但可以立即应用的恐怕就只有ULA了。凭借着雄厚的实力和这种服务创新的意识,相信ULA可以在愈加激烈的市场竞争中不断巩固自己的霸主地位。


(作者:佚名)
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