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哈勃望远镜观测到彗星的消亡过程

时间:2016年09月19日 信息来源:腾讯太空 点击: 【字体:

尽管对于彗星家族来说,彗星332P显得很小,大约只有500米宽,但它散落的碎片范围很大,彗星尾长达4800千米。


腾讯太空讯 据国外媒体报道,彗星332P/Ikeya-Murakami(以下简称彗星332P)漫游在太阳系内已经45亿年了,但由于一系列引力作用,彗星332P被推入了一个全新的轨道,但由于新轨道太靠近太阳,最终导致了缓慢旋转而亡的结局。哈勃太空望远镜有幸拍摄到了这颗不幸的彗星最终消亡后余波的图像。在很大程度上,彗星是一个很不幸的存在。由冰块,尘埃,或者太空岩石块所形成的彗星会在外太阳系漫无目的的游荡数十亿年。大多数原始的冰块都位于海王星轨道外的柯伊伯带,从而几乎不受太阳引力的影响。

但由于海王星混乱的引力作用不断干扰推挤这些彗星离开原本稳定的位置,太阳引力最终获得胜利,使得这些冰态天体落入内太阳系。许多彗星最终会稳定在一个轨道上,也许会定期进入一次内太阳系,而其他彗星则会在和太阳的搏斗中快速蒸发。像332P这样的彗星,它们的轨道会受到行星引力的影响,使它们最终停留在一个特殊的轨道——既不会离太阳太近而被迅速蒸发,也不会离太阳太远,最终缓慢的消亡。

2010年,两名日本天文学爱好者Kaoru Ikeya和Shigeki Murakami发现了突然发光的彗星332P。当一颗彗星突然发光,只有一种可能:它正在被加热。而亮度的增加则是由于升华的冰块蒸汽和尘埃大面积爆发,反射太阳光造成的。今年一月,哈勃望远镜近距离的观测了这颗彗星,发现它不仅是在产生大量蒸汽的尘埃,同时正在慢性死亡,喷射出如同楼房一样大的块状物质。目前它处于火星外的一个轨道上。

加州大学教授David Jewitt表示,我们知道彗星有时候会瓦解,但我们不知道为什么,也不知道它们是怎么瓦解的。难的地方在于整个过程发生的很快,我们很难有机会获得有用的数据。不过,由于哈勃望远镜的高清分辨率,我们不仅能看到微小昏暗的彗星碎片,还能观测它们一天一天的变化。尽管对于彗星家族来说,彗星332P显得很小,大约只有500米宽,但它散落的碎片范围很大,彗星尾长达4800千米。但究竟是什么原因导致它瓦解的呢?

Jewitt表示,过去,天文学家们认为彗星是由于被太阳加热而消亡的,只是因为它们的冰都被蒸发了。要么就一无所剩,要么就会在原本的位置上留下一大块“尸体”。但现在看起来更可能是因为逐渐瓦解。彗星332P在被太阳加热的过程中加速旋转从而瓦解。随着阳光逐渐加热彗星表面,冰块直接从固态升华到气态,导致彗星大量喷射蒸汽和尘埃。在这个过程中,气流的压力使得彗星不断旋转。由于彗星的组成物质很松散,旋转会导致彗星最终分裂。

哈勃望远镜观测到的正是这个现象:大约25个大块物体由于离心力而脱离彗星本体,这就是彗星在内太阳系的死亡过程。而且,看起来很美。由于彗星332P的公转周期是6年,它每六年就会遭遇一次这样的爆发,天文学家们便可以估计距离它最终瓦解还有多长时间。Jewitt表示,如果这颗彗星每6年旋转一周,它大概还有150年的时间。这在天文学界来说就是眨眼瞬间的事。Jewitt还表示,彗星碎片也正在经历它们自己的消亡过程,大块的物质不断瓦解成小块,最终消失。


(作者:罗辑/编译)
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