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OSIRIS-REx探测器开始“猎星之旅”

时间:2016年09月09日 信息来源:中国科技网 点击: 【字体:

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装载OSIRIS-REx航天器的火箭整装待发 来源:NASA官方微博


科技日报-中国科技网 华盛顿9月8日电 美国东部时间8日19时5分(北京时间9日7时5分),随着联合发射联盟的阿特拉斯5型火箭在加利福尼亚州卡纳维拉尔角发射基地升空,搭载其上的美国国家航空航天局(NASA)的OSIRIS-REx探测器开始了历时7年的“猎星之旅”——奔赴亿万里外的小行星贝努(Bennu),观察、取样后返回。


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发射瞬间 来源:NASA官方微博


对NASA来说,这一天是一个“大日子”,8000多名观众到现场观看了发射盛况,为OSIRIS-REx饯行。而发射活动进行的也十分顺利,火箭升空59分钟后,也就是美国东部时间8日20时4分(北京时间9日8时4分),OSIRIS-REx与助推器分离,开始独自”猎星”之旅。


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围观群众 来源:NASA官方微博


按照计划,OSIRIS-REx要在孤寂的太空中飞行两年,于2018年8月抵达到贝努。探测器不会降落到小行星上,而是围绕其进行3D拍照、绘图,并寻找安全适宜的取样点。如果一切顺利,2020年7月,OSIRIS-REx将展开3.35米长的机械臂系统“TAGSAM”,与贝努做一次5秒钟的亲密接触。在这5秒钟里,机械臂会“喷出”一口氮气,激起贝努表面的岩屑和尘土,并抓取一小撮作为样本。OSIRIS-REx携带了足够的氮,让其机械臂系统有三次抓取机会,但若第一次尝试即成功,为安全起见,NASA不会让OSIRIS-REx再次取样。NASA希望至少能获得60克的小行星样本。

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发射后火箭引擎工作状况良好 来源:NASA官方微博


根据NASA的时间表,OSIRIS-REx探测器将于2021年3月踏上归家之途,预计2023年9月到达近地点。但这个“猎星英雄”不会接受人们的膜拜,它会将战利品——小行星样本放在一个46公斤重的返回舱中,投放到位于犹他州盐湖城附近的犹他测试训练场。之后,这些样本会被送往NASA位于休斯顿的约翰逊航天中心,科学家们将用两年时间对其进行研究分析。而OSIRIS-REx在完成样本递送任务后,将继续飞行,进入一个稳定的绕日轨道。NASA称其或许还另有他用,但可以肯定的是,它再也不会给地球带回任何样本了。


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贝努小行星与帝国大厦和埃菲尔铁塔的比较示意图 来源:NASA官方微博


此次OSIRIS-REx远赴亿万里外“猎星”,是NASA继“新视野号”飞越冥王星、“朱诺”号探测木星后的第三个“新疆界项目”任务,其目的是希望通过对小行星的近距离观测和对行星样本的分析,以对太阳系的形成及演化、地球生命的起源等有更多的了解,并加深对近地空间存在的资源以及威胁的认知。

OSIRIS-REx艺术构想图 来源:NASA官方微博


OSIRIS-REx是此次探测任务——起源(样本)研究、光谱分析、资源确认、安全评估以及风化层探测(Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, and Security-Regolith Explorer)——的英文首字母缩略词。探测器在太阳能电池板展开后大约6米长,2.43米宽,3.15米高,净重量 880公斤,加满燃料后重2110公斤。NASA为此次任务投入了8亿美元,这还不包括发射费用。但这只是NASA的首个小行星采样返回任务,而不是人类的第一次。2010年,日本的“隼鸟号”探测器曾从小行星“系川”( Itokawa)上带回少量行星样本。


(作者:刘海英)
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