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美国宇航局将于三周内发射小行星采样任务

时间:2016年08月19日 信息来源:腾讯太空 点击: 【字体:

OSIRIS-Rex的团队热切地希望能在探测器带回的样本中捕获到有机分子——这些含碳的分子有如砖瓦,构成了我们所知的各种生命体。


腾讯太空讯 据国外媒体报道,美国宇航局首次小行星取样任务距离发射只有三周之遥了。按照相关计划, OSIRIS-Rex探测器将于9月8日搭载联合发射同盟(United Launch Alliance)的Atlas V型火箭,从佛罗里达州的卡纳拉尔角发射升空。如果一切顺利,探测器将在2023年九月返回地球的同时,带回小行星贝努(Bennu)上的原始样本。贝努可能会与地球碰撞,因此被认为对地球有潜在的危害。

行星科学与空间化学教授丹特-劳雷塔供职于亚利桑那大学月球与行星实验室,是OSIRIS-Rex的项目负责人(PI)。他在今天(8月17日)的新闻发布会上表示,此次计划将寻找那些可以追溯到太阳系起源时期的古老样本。他还补充说,他们期望能将样本带回到实验室研究,以了解是怎样的进程促成了地球的宜居性,乃至催生了地球上的生命。OSIRIS-Rex会以一个弧形的轨道迂回接近贝努,最终它将在2018年8月与这个1600英尺(500米)宽的岩石块相遇。

探测器会在轨道上对贝努开展为期两年的研究。在2020年7月左右,探测器将接触贝努,并采集不少于2盎司(60克)的样本。OSIRIS-Rex项目的科学家杰夫-格罗斯曼在新闻发布会上说,他们并不是让探测器严格意义上地在贝努表面着陆,但是他们仍会让探测器与贝努间保持约5秒的接触。格罗斯曼认为在这5秒内,探测器会利用气体轰击小行星的表面,并收集轰击下来的物质。

根据目前的计划,OSIRIS-Rex会在2021年3月离开贝努,踏上归家的旅途。在2023年9月,探测器会释放样本仓,样本仓最终会在降落伞的帮助下落在犹他州的沙漠里。(同时探测器其余的部分会继续前往一个稳定的绕日轨道,那里会是它的最终归宿。)劳雷塔表示,带回的样本会被世界各地的科学家用于开展为期数年的研究,就和当年我们分析阿波罗计划带回的月岩样本时一样。

尽管 OSIRIS-Rex是美国航天局的第一个小行星采样任务,但它并不是人类历史上第一个小行星采样任务。日本的隼鸟号(Hayabusa)探测器已经将小行星糸川(Itokawa)上的一小块石头于2010年送回了地球。(隼鸟二号已经于2014年12月发射,这个探测器计划从另一个小行星龙宫(Ryugu)上采集样本。)

OSIRIS-Rex的团队热切地希望能在探测器带回的样本中捕获到有机分子——这些含碳的分子有如砖瓦,构成了我们所知的各种生命体。不过进一步了解太阳系形成初期的历史和地球上生命是如何起源的并不是这项耗资8亿美元的探测任务的全部目标。这从它的全名“起源-光谱解析-资源鉴别-安全验证-表岩壤探测器”中也能一窥端倪。以资源鉴别为例,研究团队的成员表示,OSIRIS-Rex携带了五种科学仪器,旨在进一步研究类似贝努的小行星可能蕴藏着哪些具价值的资源。

探测器还将详尽地测量雅可夫斯基效应(Yarkovsky effect)。这一效应描述了太阳释放到空间中的热辐射是如何改变了空间中小物体的运动轨道。当这一效应产生作用时,热辐射就好像一个推进器一般改变了小行星的轨道。如果你想要精确地预测类似贝努这样的天体的运动路径,你就必须考虑这一现象。对于这一迷人的现象。我们将能拿出有史以来最好的一份科学调查。


(作者:罗辑/编译)
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