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欧洲航天局砸钱造工具——月球“勘探”采矿包肩负采矿重任

时间:2016年07月20日 信息来源:中国科技网-科技日报 点击: 【字体:

“勘探”钻机将深入月面以下一米深处采矿及找水


据英国广播公司(BBC)网站消息,欧洲航天局(ESA)近日同意大利航空航天业巨头莱昂纳多—芬梅卡尼卡公司,在英国举办的范堡罗航展上签署了一份总额为800万欧元的合同。欧空局要求该公司研制一套月球采矿工具包“勘探(Prospect)”,其中包括一款钻机模型和一个化学实验室。这一设备包将随着俄罗斯的“月球—资源(Luna-Resurs)”探月任务于2021年前往月球。


砸重金前往月球


科学家们表示,“勘探”工具包能将月球地面之下的物质拉出来,并分析是否存在水和其他物质。不过,研究人员也表示,为了让“勘探”项目完成,欧盟部长还需要在今年年底于瑞士洛桑举办的年终会议上,通过另一项价值为6500万欧元的合同。


欧空局载人航天及机器探索部门负责人戴维·帕克说:“我们已经得到资金来开展工作,但我们仍需要来自内阁的支持,年底的支持将使我们能完成这一工作。”据悉,这份合同里的部分资金将用于资助名为“领航员(Pilot)”的自动导航系统,这一系统将为探测器着陆提供导航。


找水乃重中之重


帕克也解释称,月球着陆点目前还没有取得共识。不过,很多科学家心仪于在南极艾托肯盆地着陆。这个盆地是月球上最大的环形山,位于月球的背面,直径约为2500千米。


欧洲航天局负责此项目的首席工程师理查德·费萨克里表示,该任务的主要目标是,查看月球上存在何种资源可以支持未来的人类探索,找到水显然是重中之重,但还有可能发现其他挥发物和矿物质。


他说:“月球极地可能是人类探索旅程中的一个绿洲,最近进行的轨道任务等提供的数据表明,月球极地可能存在水和其他挥发物,这些物质或许能被用于支持未来的探索。因为水和氧气可以支持生命,甚至用作推进剂。因此,我们需要派遣‘勘探’工具包到达月球表面,从而能更好地理解这些挥发物的属性、丰度以及分布状况。


站在前人的肩膀上


当然,“勘探”工具包的硬件并非从头开始研制,而是建立在欧洲航天局以前的探测设备基础上。


“勘探”工具包中的钻机与欧空局为彗星着陆器“菲莱(Philae)”勘探彗星67P时研发的工具,以及欧洲航天局为“2020火星任务(2020 ExoMars)”研发的工具有很多属性相同。不过,莱昂纳多—芬梅卡尼卡公司的诺曼·博尼说:“新的‘勘探’钻机真是很尖端的技术,‘勘探’工具包将在一米深的地下以及零下170摄氏度的环境下工作。”


另外,“勘探”工具包中的化学实验室也借鉴了“菲莱”上的化学分析仪器“托勒密(Ptolemy)”的相关技术。“托勒密”由英国开放大学制造,其主要任务是研究彗星的表面和地下,以揭开太阳系形成的奥秘。在最新项目中,开放大学打算将“托勒密”的功能复制到这个新的微型分析工具箱上。


开放大学的西缅·巴博说:“我们可能会在月球极地的表面发现一些像霜一样的水冰,但有数据表明,挖得越深,水的浓度越高,我们并不知道是否真是如此,这是设计此类任务的困难之处。我们想知道,那儿有多少水,不同深度的分布如何,以及情况是否会随着时间的流逝而改变。”


欧洲航天局最初曾计划于2018年发送自己的月球着陆探测器,但在以前的大型会议上,面对可能高达5亿欧元的成本,有部长拒绝了这一提议。


(作者:刘 霞)
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